公元782年
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颜真卿怒视叛镇使者骂道:“什么宰相不宰相!我年纪快八十了,要杀要剐都不怕,难道会受你们的诱惑,怕你们的威胁吗?”李希烈拿他没办法,只好把颜真卿关起来,派士兵监视着。士兵们在院子里掘了一个一丈见方的土坑,扬言要把颜真卿活埋在坑里。第二天,李希烈来看他,颜真卿对李希烈说:“我的死活已经定了,何必玩弄这些花招。你把我一刀砍了,岂不痛快!”过了一年,李希烈自称楚帝,又派部将逼颜真卿投降。士兵们在关禁颜真卿的院子里,堆起柴火,浇足了油,威胁颜真卿说:“再不投降,就把你放在火里烧!”颜真卿二话没说,就纵身往火里跳去,叛将们把他拦住,向李希烈汇报。李希烈想尽办法,终没能使颜真卿屈服,785年8月23日,就派人将其缢杀了。一千多年来,人们尊崇颜真卿,不仅因其杰出书法艺术,同时也因他磊落的性格和崇高的气节。

李希烈听到颜真卿来了,想给他一个下马威。在见面的时候,叫他的部将和养子一千多人都聚集在厅堂内外。颜真卿刚刚开始劝说李希烈停止叛乱,那些部将、养子就冲了上来,个个手里拿着明晃晃的尖刀,围住颜真卿又是谩骂,又是威胁。但颜真卿却面不改色,朝着他们冷笑。李希烈于是命令人们退下。把颜真卿安排住下,企图慢慢软化他。叛镇的头目都派使者来跟李希烈联络,劝李希烈即位称帝。李希烈大摆筵席招待他们,也请颜真卿参加。

颜真卿(709-785)是我国历史上杰出的书法家,同时他也是一位爱国爱民、刚正清廉、具有崇高气节的官员。安史之乱后,唐朝转向衰落,出现了藩镇割据的局面。德宗时,奸臣卢杞把持朝政。卢杞素畏颜之耿直,嫉颜之才略。公元782年,唐德宗想改变藩镇跋扈的局面,却引发了藩镇叛乱。其中淮西节度使李希烈兵势最强,他自称天下都元帅,向朝廷进攻,朝野震惊。唐德宗找宰相卢杞商量,卢杞欲借机铲除颜真卿,就对德宗说:“只要派一位德高望重的大臣去劝导他们,不用动一刀一枪,就能把叛乱平息下来。”德宗问谁可当此任,卢杞推荐了年老的太子太师颜真卿。文武官员听说朝廷派颜去劝导叛将,都为他的安全担心。但是,颜真卿奋不顾身,带了几个随从就赶往淮西。唐朝宗室李勉听到这件事,觉得朝廷将失去一位元老,于是秘密上奏请求留住他,并派人到道路上去接他,但没有赶上。

叛镇派来的使者见到颜真卿来了,都向李希烈祝贺说:“早就听到颜太师德高望重,现在元帅将要即位称帝,正好太师来到这里,不是有了现成的宰相吗?”